José Pedro Varela, padre de la educación pública de Uruguay

José Pedro Varela, padre de la educación pública de Uruguay

Cada 22 de septiembre conmemoramos a los maestros uruguayos, constructores de la sociedad y formadores de niños y jóvenes. Uno de los principales responsables del actual sistema uruguayo de educación caracterizado por ser público, laico, gratuito y obligatorio fue José Pedro Varela. En el día del maestro de Uruguay en Colegium te invitamos a conocer quién fue este importante personaje.

Al igual que otros intelectuales de la época, José Pedro Varela (1845 – 1879) cumple su formación académica en Europa. En este lugar no sólo descubre su vocación por la educación sino que también conoce a Domingo Faustino Sarmiento, pionero de la enseñanza pública en Argentina. En su retorno a Montevideo en 1869 funda la Sociedad de Amigos de la Educación junto a otros intelectuales contemporáneos como Elbio Fernández y Carlos María Ramírez.

Mientras se desempeña como periodista en el diario La Paz, publicación que dirigiría hasta 1873, comienza su trabajo político en pos de una reforma educativa. En ese entonces, la educación era mayoritariamente privada y católica y solamente una minoría privilegiada podía acceder a ella.

En La educación del pueblo, libro que publica en 1874, Varela manifiesta su postura en cuanto a la educación como elemento fundamental y necesario para la democracia: “El gobierno democrático-republicano supone en el pueblo las aptitudes necesarias para gobernarse a sí mismo”. Para el pensador, “El sufragio universal supone la conciencia universal, y la conciencia universal supone y exige la educación universal. Sin ella la república desaparece, la democracia se hace imposible”.

Posteriormente, en 1876, Varela publica La legislación escolardonde expone la gestión y la organización de un nuevo sistema educativo adaptado a la situación social y demográfica del país. Ese mismo año, asume la Dirección de la Instrucción Pública en el marco de la dictadura de Lorenzo Latorre, en donde comienza su obra reformista que se extiende hasta 1879, el año de su fallecimiento.

Es el 24 de agosto de 1877 cuando, luego de que Varela presenta su proyecto de ley, el Estado uruguayo aprueba el Decreto Ley de Educación Común. Por este medio se establece la enseñanza escolar laica, gratuita y obligatoria, designa sus institutos reguladores y proclama las asignaturas a dictarse.

Para 1885 ya estaban en funcionamiento 354 escuelas públicas que educaban a 30.302 alumnos y 429 escuelas privadas con 20.289, una cifra muy significativa si se considera que en 1968 solo había un estudiante escolarizado cada 33 habitantes.

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